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Misteriosas 'manchas azules' en el espacio anuncian un nuevo tipo de sistema estelar

Un equipo internacional de astrónomos ha descubierto un nuevo tipo de sistema estelar gracias a los datos del telescopio espacial Hubble.

Los sistemas estelares, que según los expertos parecen "manchas azules" cuando se observan a través de la lente de un telescopio y tienen aproximadamente el tamaño de pequeñas galaxias enanas, no son del todo galaxias y solo existen de forma aislada.

La Universidad de Arizona emitió un comunicado que decía: "Se cree que las estructuras estelares se crean cuando las galaxias chocan con gas caliente en un proceso que podría compararse con dar un vuelco en una piscina".

New class of star system discovered
Astrónomos de la Universidad de Arizona han identificado una nueva clase de sistema estelar. La colección de estrellas azules, en su mayoría jóvenes, se ve aquí usando la cámara avanzada para sondeos del telescopio espacial Hubble.
Michael Jones / Zenger

La declaración agregó: "Los nuevos sistemas estelares contienen solo estrellas azules jóvenes, que se distribuyen en un patrón irregular y parecen existir en un aislamiento sorprendente de cualquier galaxia madre potencial".

Michael Jones, becario postdoctoral en el Observatorio Steward de la Universidad de Arizona y autor principal de un estudio que describe los nuevos sistemas estelares, dijo: "Es una lección sobre lo inesperado".

Agregó: "Cuando buscas cosas, no necesariamente vas a encontrar lo que estás buscando, pero puedes encontrar algo muy interesante".

La declaración decía que las "manchas azules" se encuentran "dentro del cúmulo de galaxias Virgo relativamente cercano". Los cinco sistemas están separados de cualquier posible galaxia progenitora por más de 300,000 años luz en algunos casos, lo que dificulta identificar sus orígenes”.

Los astrónomos de la Universidad de Arizona identificaron los nuevos sistemas después de que otro grupo de investigación, dirigido por Elizabeth Adams, del Instituto de Radioastronomía de los Países Bajos, "compiló un catálogo de nubes de gas cercanas, proporcionando una lista de sitios potenciales de nuevas galaxias".

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Una vez que se publicó el catálogo, varios grupos de investigadores, incluido un grupo dirigido por el profesor asociado de astronomía de la Universidad de Arizona, David Sand, comenzaron a "buscar estrellas que pudieran estar asociadas con esas nubes de gas".

Andromeda spiral galaxy Hubble Space Telescope
Esta foto de la NASA publicada el 8 de mayo de 2003 se tomó a partir de 250 exposiciones separadas tomadas por el telescopio espacial Hubble desde el 2 de diciembre de 2002 hasta el 11 de enero de 2003 y muestra la galaxia espiral vecina más cercana, Andrómeda.
Imágenes NASA/Getty vía Zenger

La declaración decía: "Se pensaba que las nubes de gas estaban asociadas con nuestra propia galaxia, y la mayoría probablemente lo estén, pero cuando se descubrió la primera colección de estrellas, llamada SECCO1, los astrónomos se dieron cuenta de que no estaba cerca de la Vía Láctea en todos, sino más bien en el cúmulo de Virgo, que está mucho más lejos pero aún muy cerca en la escala del universo”.

Jones dijo que SECCO1 era una de estas "manchas azules" inusuales. Presentó los hallazgos, de los que Sand fue coautor, durante la reunión 240 de la Sociedad Astronómica Estadounidense en Pasadena, California, el 15 de junio.

La declaración también decía: “El equipo obtuvo sus observaciones del Telescopio Espacial Hubble, el telescopio Very Large Array en Nuevo México y el Very Large Telescope en Chile.

“El coautor del estudio, Michele Bellazzini, del Istituto Nazionale di Astrofisica en Italia, dirigió el análisis de los datos del Very Large Telescope y presentó un artículo complementario centrado en esos datos.

“Juntos, el equipo aprendió que la mayoría de las estrellas en cada sistema son muy azules y muy jóvenes y que contienen muy poco gas de hidrógeno atómico. Esto es significativo porque la formación de estrellas comienza con gas de hidrógeno atómico, que eventualmente evoluciona en densas nubes de gas de hidrógeno molecular antes de convertirse en estrellas”.

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Jones dijo: "Observamos que la mayoría de los sistemas carecen de gas atómico, pero eso no significa que no haya gas molecular".

Y agregó: “De hecho, debe haber algo de gas molecular porque todavía se están formando estrellas. La existencia de estrellas en su mayoría jóvenes y poco gas indica que estos sistemas deben haber perdido su gas recientemente”.

El comunicado dijo que la combinación de estrellas azules y la falta de gas fue inesperada, al igual que la falta de estrellas más antiguas en los sistemas que descubrieron los expertos.

Jones dijo: "Las estrellas que nacen rojas son de menor masa y, por lo tanto, viven más que las estrellas azules, que se queman rápido y mueren jóvenes, por lo que las estrellas rojas viejas suelen ser las últimas que quedan vivas".

10,000 galaxies seen by Hubble Space Telescope
En este folleto de la NASA, se ve una vista de casi 10,000 galaxias en una fotografía compuesta del Telescopio Hubble publicada el 9 de marzo de 2004.
NASA/imágenes falsas

Añadió: “Y están muertos porque no tienen más gas con el que formar nuevas estrellas. Estas estrellas azules son como un oasis en el desierto, básicamente”.

Los nuevos sistemas estelares son abundantes en varios metales, y Jones dijo: “Para los astrónomos, los metales son cualquier elemento más pesado que el helio. Esto nos dice que estos sistemas estelares se formaron a partir del gas que se extrajo de una gran galaxia, porque la forma en que se acumulan los metales se debe a muchos episodios repetidos de formación de estrellas, y eso solo se obtiene realmente en una gran galaxia”.

La declaración decía: “Hay dos formas principales en que se puede extraer gas de una galaxia. El primero es el desprendimiento de mareas, que ocurre cuando dos grandes galaxias pasan una junto a la otra y arrancan gravitacionalmente el gas y las estrellas. El otro es lo que se conoce como extracción de presión de ariete”.

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Jones dijo: “Esto es como si te tiraras de panza en una piscina”. Agregó: “Cuando una galaxia cae de vientre en un cúmulo que está lleno de gas caliente, entonces su gas es expulsado detrás de él. Ese es el mecanismo que creemos que estamos viendo aquí para crear estos objetos”.

La declaración decía: “El equipo prefiere la explicación de la extracción por presión de ariete porque para que las manchas azules se hayan vuelto tan aisladas como están, deben haberse movido muy rápido, y la velocidad de extracción por marea es baja en comparación con la extracción por presión de ariete. . Los astrónomos esperan que algún día estos sistemas eventualmente se dividan en cúmulos individuales de estrellas y se extiendan por el cúmulo de galaxias más grande”.

Sand dijo que lo que han aprendido es la "historia del reciclaje de gas y estrellas en el universo".

Agregó: "Creemos que este proceso de caída de panza cambia muchas galaxias espirales en galaxias elípticas en algún nivel, por lo que aprender más sobre el proceso general nos enseña más sobre la formación de galaxias".

Esta historia fue proporcionada a Newsweek por Zenger News.

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